ערב "מביטים אל האור" נערך במעמד ראש העירייה, רחמים מלול, מ״מ ראש העיר בנצי שרעבי, סגן ראש העירייה יניב מרקוביץ, חברי מועצה ומכובדים נוספים. האולם היה מלא מפה לפה בתושבים שהגיעו לכבד את זוכי פרס ישראל.

ראש העירייה עם ארז ביטון ומרים פרץ | צילום: דוברות עיריית רחובות

"הערב הזה הוא אחד מהשיאים התרבותיים של השנה", אמר ראש העירייה, רחמים מלול, והוסיף: "זה לא שכיח לארח כאן שתי דמויות מופת כאלה במעמד מרגש ומיוחד. גם מרים פרץ וגם ארז ביטון הם ילידי צפון אפריקה, בוגרי מעברות, הגיעו ממצב של דלות, ייאוש וחוסר תקווה לאחד משיאי ההישגים של החברה הישראלית.
ארז איבד את מאור עיניו עקב פיצוץ רימון, מרים איבדה את היקרים לה מכל, שני בניה בפעילות צבאית נועזת, והיום היא מגלמת בתוכה את הרוח הישראלית".

בפתח דבריה, הפתיעה כלת ישראל, מרים פרץ, וסיפרה על הקשר שלה עם העיר רחובות. "גרתי במשך שנה בעיר רחובות, ברחוב יעקב ליד השקם ואפילו לימדתי בבית הספר 'קציר' כמורה מחליפה להיסטוריה", אמרה.

בהמשך דבריה הדגישה: "לא רציתי את הפרסום הזה, הייתי מעדיפה שלא יכירו אותי, רציתי לגדל את ששת ילדיי להמשיך בעבודתי החינוכית אך נגזרה עליי המציאות הזו. זה המחיר של קיום בארץ הזו, היא לא נתנה על מגש של כסף וזהב אלא על מגש של דם. כן בחרתי בדרך להמשיך, לראות את מה שנותר לי"

"יכולתי בקלות להיות קבצן העיר". ארז ביטון | צילום: דוברות עיריית רחובות

חתן פרס ישראל, ארז ביטון, נשא דברים ואמר: "המעמד באירוע זה מרגש אותי לא פחות מטקס קבלת פרס ישראל לפני שלוש שנים. אני, הילד שגדל במעברה בלוד, שהתעוור בגיל 11 יכלתי בקלות להיות קבצן העיר, אך רצה הגורל ושלחו אותי לפנימייה בירושלים שם קיבלתי גם לחם וגם חמאה".

במהלך הערב התקיימו הופעות מוזיקליות והוצגו סרטים קצרים אודות פועלם של פרץ וביטון, המגוללים את סיפורם של השניים, וכמובן את התרומה הרבה שלהם לחברה הישראלית ולמורשת ישראל.

שיא הערב היה הפתעה מוזיקלית ומרגשת במיוחד שחיכתה לביטון. אחד משיריו הולחן לראשונה על ידי מוישלה יוסף, המלחין והמעבד המוזיקלי של החברה העירונית, והושמע בביצוע בכורה.